Lotus Esprit. Renovarse o morir.

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Colin Chapman –fundador de Lotus Engineering Company Ltd en 1952 a la edad de 24 años- es uno de esos nombres propios cuya impronta en el mundo del automovilismo perdura en el tiempo. Marcó un antes y un después en la Fórmula 1, pero hoy vamos a recordar el que para muchos es uno de sus grandes legados: el Lotus Esprit, del que ya se ultima su inmediata vuelta a las carreteras.

Chapman es recordado como visionario, ingeniero aeronáutico de extraordinario talento o incluso controvertido diseñador debido a la extrema peligrosidad de sus bólidos de carreras y su difícil carácter. Cada uno podrá hacerse su propio concepto de él, pero nadie puede negar que fuera un referente en lo suyo. Su equipo Team Lotus logró 7 Campeonatos Mundiales de Fórmula 1 entre los años 1962 y 1978, dejando su indeleble huella en la industria y el deporte de las 4 ruedas.

El primer Lotus apareció, sin embargo, cuatro años antes que la propia firma. En 1948 ya existía el Lotus Mark 1 construido a partir de un Austin 7 que Chapman conservó tras cerrar la tienda de compra venta de vehículos que regentaba. Para el 52 el Mark ya iba por su cuarta versión y llegaría a la novena en 1955.

Lotus Mark I, II y II

Lotus Mark I, II y III

Entre medias las innumerables victorias en las categorías en las que participaban los ligeros Lotus, puesto que como en la mayoría de los casos en los que recordamos la forja de los mayores iconos del automovilismo, la competición es el motor vital que los impulsa. Y también como muchos otros ilustres, Colin Chapman fue el primer piloto de sus propios coches.

El Lotus Mark VII (o Lotus Seven) es sin duda el máximo exponente de esta época, perpetuándose hasta nuestros días bajo el enfoque del extremo minimalismo. El concepto de Chapman era simple: “Añadir potencia te hace más rápido en rectas. Quitar peso te hace más rápido donde sea”.

lotus seven 1957

lotus seven 1957

En el 57 aparecerán el Lotus Mark XII -primer monoplaza de la firma creado para participar en la Fórmula II- y el Mark XIV o Lotus Elite –primer modelo de calle-. En el 58 el Lotus XV se convertirá en su primer coche de Fórmula 1. La primera victoria en la máxima categoría del automovilismo llegará en Mónaco en el 60 con el Lotus XVIII pilotado por Stirling Moss y el primer campeonato del mundo se lo dará Jim Crack en el 63 corriendo con un Lotus XXV. Otros pilotos como Fitipaldi, Peterson o Andretti llegarían a la escudería para terminar de encumbrarla.

Colin Chapman y Jim Clark, Monza 1963, han logrado su primer campeonato mundial

Colin Chapman y Jim Clark, Monza 1963, han logrado su primer campeonato mundial

Chapman no sólo se había colado en la élite del automovilismo, sino que era la mente innovadora a la que todos intentaban copiar. Merece la pena recordar una de las célebres frases de Bernie Eccleston refiriéndose a él :” De todas las personas que pasaron por nuestro negocio, en quienes siempre me fijaba era en Colin Chapman y el señor Enzo Ferrari. Tenía todo el tiempo del mundo para ellos, y para Colin en particular”

Sus conocimientos de aeronáutica le convierten en el padre de la aerodinámica aplicada a la fórmula 1, y por traslación al automovilismo en general. Más allá de los afilados morros, introduce los alerones tanto delanteros como posteriores y es el primero en aprovechar el efecto suelo de los monoplazas.

El Esprit nació en el 72 como Concept Car y vivió hasta el 2004 sucediéndose numerosas versiones que lo convirtieron en icono mundial. Quizás esa continua renovación tuvo que ver con su longevidad, la misma renovación que busca Lotus para sobrevivir a día de hoy y que curiosamente les ha llevado de nuevo al Esprit.

M70

Giorgetto Giugiaro, después de formar parte de Bertone y Ghia –donde ya había diseñado el Detomaso Mangusta- se habría establecido por su cuenta para fundar Italdesign en el 67. Colin conoce a Giugiaro en el 71 y de inmediato comienza la colaboración produciéndose el encargo de un nuevo prototipo que verá la luz en el Turín Motor Show del 72.

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Colin Chapman, Giorgetto Giugiaro y el Esprit M70 Concept

El M70 o “Silver Car”, toma algunas líneas del Porsche Tapiro que Giugiaro había creado en el 70 y el chasis del Europa como soporte. En el mencionado salón de Turín, el M70 posaba junto al Maserati Boomerang, también creación de Giugiaro. Pero el nuevo prototipo de Lotus acapara toda la admiración y esto convence a Chapman para llevarlo a producción. El automóvil es funcional para el salón de París en septiembre del 75, aunque no aparecería en los concesionarios hasta el 76.

Lotus Esprit 1975

Salón de París, Lotus Esprit 1975

En un primer momento se le pensaba llamar Kiwi, pero Lotus mantenía la máxima de que los nombres de sus modelos debían comenzar por la letra E, y finalmente se eligió el nombre de Esprit para el sucesor del Europa.

Esprit S1 (1976-1977)

La primera serie del Esprit (S1) se comercializa entre el 76 y el 77. Como marca de la casa su peso era de tan sólo 898 kilos, a lo que se llegaba sobre todo gracias al chasis de acero a modo de una columna vertebral (Backbone) o viga que era también evolución del chasis del Europa. Estos conceptos de Chapman  eran compartidos por otros constructores como Alpine, que buscaban el mismo objetivo de aligerar al máximo el peso. La carrocería de fibra de vidrio también compartía este propósito.

Lotus Esprit S1

Lotus Esprit S1

El motor elegido para vivir en el Esprit fue un 4 cilindros de 160CV en su versión europea y 140CV en la americana, ya que debía cumplir la reglamentación federal en materia de normas contaminantes más restrictiva en el continente americano. Igual que en el modelo precedente, su posición era longitudinal central trasera, es decir, detrás de las 2 plazas del habitáculo. Este motor 907 de 1973cc de Lotus –evolución de las series 900-, no era estrictamente nuevo ya que había comenzado a usarse en los Jensen Healey. Contaba con doble carburador y cuatro válvulas por cilindro que permitía a la versión europea alcanzar los 217km/h. Sin embargo, sobre todo su homónimo americano, no cumplió con las expectativas de supercoche y su escasa potencia recibió severas críticas.

El mínimo chasis hacía que la caja de cambos de 5 velocidades fuera unida al diferencial (transaxle) y como en los coches de competición de la época los frenos de disco traseros estaban montados en el chasis y no en las ruedas.

Lotus era ya un emblema en el Reino Unido y en 1977 el Esprit aparece “en su versión submarino” en una larga persecución de la película de James Bond “La espía que me amó”, lo que evidentemente contribuye  a su profusión.

Lotus Esprit 007

Lotus Esprit 007

De esta serie se construyeron 718 unidades, elogiándose su extraordinario manejo, aunque fue acusado de “delicado”.

Esprit S2 (1978-1981)

En el 78 llega la segunda serie del Esprit (S2) que básicamente incorporaba mejoras sobre la serie S1, como tomas de refrigeración tras las ventanillas traseras, luces de cola de Rover o un alerón frontal integrado.

Lotus Esprit S2

Lotus Esprit S2

Esprit JPS (1978-1979)

Esa temporada de 1978 el equipo Lotus-Ford conseguiría 8 victorias en Grandes Premios de la Fórmula 1 gracias a la ventaja que le confieren los conceptos aerodinámicos aplicados por Chapman y en especial el efecto suelo de los Lotus. Será flamante campeón del mundo de constructores y Mario Andretti Campeón del Mundo de pilotos con el Lotus motor Cosworth pintado de negro y dorado; los colores de su patrocinador Jhon Player Special.

1979 Lotus Esprit S2 JPS

1979 Lotus Esprit S2 JPS

Sin duda una temporada redonda que la marca quiso celebrar al editar una versión homenaje del Esprit con los mismos colores que los de sus monoplazas. Así durante ese mismo 1978 y 1979 se produjeron 147 unidades numeradas del llamado Esprit JPS.

Esprit S 2.2 (1980-1981)

En el 79 el equipo Talbot-Sunbeam consigue el campeonato del mundo de rallyes con el motor Lotus 907 aumentado a 2.2 litros (2174cc), dando lugar a una versión S2.2 para el Esprit en 1980. La potencia máxima de este nuevo motor no se veía incrementada, pero sí el torque que pasaba de 190 a 217 Nm. Esta versión S2.2 contaba además con la novedad de un chasis galvanizado que heredaría la gama para solventar los problemas de corrosión.

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1980 Lotus Esprit S2.2 Coupe

Su producción duró 13 meses y solamente se construyeron 88 coches de esta exclusiva serie.

Esprit Essex (1980)

Pero la mayoría de edad del Esprit llegó con el Turbo en 1980. La ambición de Chapman era crear un superdeportivo partiendo de las mismas líneas maestras que le llevaron a cosechar tantas y tan prestigiosas conquistas deportivas. Sin embargo sus prestaciones no estaban a la altura de lo pretendido. El patrocinio de JPS en la F1 dejó paso a ESSEX Petroleum y al finalizar 1980 se lanza una edición muy especial del Esprit con motor turbo y con los colores azul, rojo y cromado de la petrolera. Por ello los únicos 45 ejemplares de la serie se conocen como Lotus Essex o Turbo Essex.

Mike Kimberley -que llegase a convertirse en CEO del grupo Lotus a la muerte de Chapman en el 82 y por entonces ingeniero jefe- decía: “No hemos implantado simplemente un turbocompresor en un coche viejo, como lo hicieron otras firmas, sino que hemos construido un coche nuevo alrededor del motor turbo”.

Lotus Esprit Essex

Lotus Esprit Essex

El nuevo motor turbo 910 de carter seco producía 210CV con un torque de 270Nm logrando una aceleración de 0 a 100km/h en 6,1 segundos y una velocidad punta de 245km/h, pero efectivamente no era el único cambio en el Esprit. La carrocería había pasado por el rediseño de Giugiaro quien añade un alerón, un portón trasero más prominente con cubierta de persianas, parachoques más fuertes, una toma frontal más profunda y conductos de aire justamente delante de las ruedas traseras de 15 pulgadas.

De los 45 Essex fabricados, sólo 2 se diferenciaban del resto al pintarse en blanco y cobre respectivamente. Fueron los elegidos para participar en el rodaje de la nueva película del superagente británico “Sólo para tus ojos” de 1981.

Tanto el diseño como el chasis del Essex dieron pie a las nuevas series del Esprit, el Turbo y el S3.

Esprit S3 (1981-1987)

Tal y como dejaban ver las palabras de Mike Kimberley, el Essex no se quedó en una serie limitada, sino que los cambios que introducía respecto al S2 se consolidaron en la siguiente serie del Esprit (S3 type 85), que aparecería en el 81 junto al Turbo.

Lotus Esprit S3

Lotus Esprit S3

Se pasaron entonces a comercializar dos versiones: además del Turbo, la que contaba con el motor 912 de 2.2 litros probados en el S 2.2, pero también integrando buena parte de los componentes del Essex.

Turbo Esprit (1981-1986)

Pocas variaciones hubo que introducir sobre el Essex para crear una versión turbo, la más notoria es la sustitución del sistema de lubricación por uno más sencillo de carter húmedo, si bien compartía las bases del chasis y carrocería del Essex.

Lotus Turbo Esprit

Lotus Turbo Esprit

Supuso el salto cualitativo que necesitaba el Esprit para situarse entre los grandes deportivos del momento. A partir de este momento sus rivales debían de empezar a tenerle más en cuenta.

Esprit HC y Turbo HC (1987)

En 1986 es hora de algunos retoques presentándose nuevas versiones que aumentaban la compresión de los motores (HC). El Esprit HC pasó a rendir 172Cv y 217Nm de par, mientras que el Esprit Turbo HC lo hacía ofreciendo 215CV  y 298Nm. El problema estuvo de nuevo en su versión para EEUU, sobre la que debieron que adaptar un sistema de inyección que rebajase las emisiones de gases contaminantes cumpliendo así con la legislación allí vigente. Este se convertiría en el primer Esprit con inyección (HCi).

1987 - Lotus Esprit Turbo HC

1987 Lotus Esprit Turbo HC

Esprit Turbo (1987-1990)

En 1987 Peter Stevens realiza un restyling que suavizaba los ángulos redondeando las formas exteriores. El proyecto se denominó X180 y éste es el código que distingue los modelos producidos en estos años.

La nueva cara del Esprit sirvió para dar un repaso a aspectos funcionales que seguían sin estar a la altura del coche. Así los discos de freno posteriores se mueven fuera para mejorar el acceso y la caja de cambios se sustituye por una Reanult UNI1-16.

Lotus Esprit X180 Federal 1987

Lotus Esprit X180 Federal 1987

En 1988 Lotus celebra su 40 aniversario a través de una edición especial del Esprit. La serie limitada de 40 vehículos está pintada en blanco perla con ruedas de competición, espoilers traseros distintivos y el interior en azul.

Lotus Esprit Federal 40th Anniversary

Lotus Esprit Federal 40th Anniversary

Esprit SE (1989-1991)

En el 89 aparece la versión SE (Special Equipment) que se prolonga hasta el 92, introduciendo el motor 910S que empujaba con 264CV para acelerar de 0 a 100 en 4,7 segundos. La base era simple, refrigerar el aire caliente del turbocompresor antes de entrar en el motor mediante un intercooler dispuesto sobre el motor (en Lotus llamaron Chargecooler), con lo que la eficiencia mejoraba drásticamente. Esta mejora fue incluida en el paquete que acompañaba al modelo SE, en el que también se incluían modificaciones en el chasis Eagle (llamado así por el uso exclusivo de neumáticos Goodyear Eagle) que se estandarizó en todos los Esprit a partir de ahora. El equipo de carreras de Lotus de los EEUU alcanzaría 8 podios en la temporada del 90 con el SE.

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Lotus Esprit Turbo SE

Definitivamente era la reivindicación del Esprit que con un minúsculo 4 cilindros de 2 litros ofrecía prestaciones al nivel sólo de los más rápidos.

Sport 300 (1993)

A raíz de los éxitos del Esprit X180R en el SCCA y el American Bridgestone Supercar Championship del 92, se construye un coche de competición Esprit GT300. El coche corre en las 24h de LeMans de 1993 30 años después de la participación del último Lotus en dicha competición, un acontecimiento que se celebra como se merece.

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Lotus Esprit Sport 300

Sobre el restyling de Julian Thompson presentado en 1993 pensado para vestir la serie 4, aparece a modo de homenaje ese mismo año el Esprit Sport 300 (300cv). Se trata de una evolución del Turbo más enfocado a la competición, con un chasis reforzado en el que se prescinde de lo innecesario para aligerarlo de peso.

Al año siguiente, el diseño de Thompson se incorpora definitivamente a la serie 4.

Esprit S4 (1993-1996)

Más de 20 años habían pasado ya desde que se estrenara ante el público el M70 de Giugiaro y la línea del Esprit seguía fiel a aquel diseño que enamoró a muchos, pero era hora de modernizarlo. Las líneas de Thompson presentaban un spoiler delantero y un alerón trasero más prominentes, rediseñando así mismo las tomas de aire y los estribos laterales. El aspecto era ahora mucho más agresivo y atrayente, heredando además la potente mecánica del SE con 264CV.

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Lotus Esprit S4

La serie 4 incorpora por primera vez la dirección asistida, además de un sistema antibloqueo de frenos y una nueva suspensión delantera. De la misma forma la caja de cambios y transmisión sufren ligeros retoques para hacerla más suave y se optimiza la gestión electrónica del motor para ofrecer mejor respuesta a bajo régimen.

Esprit S4S (1995-1996)

Después, se presenta el S4S (S4 Sport) en el Motor Show de Reino Unido de 1994 con un motor de 288CV y 393 Nm de torque. Como decía su nombre tenía un “aire” más deportivo, cuidando al máximo las sensaciones y prestaciones, pero con todo el confort de la serie 4.

Lotus Esprit S4S

Lotus Esprit S4S

Esprit V8 (1996-1998)

El motoshow de Ginebra del 96 tiene como sorpresa para el Esprit un V8 de 32 válvulas 3.5 litros biturbo de aluminio fabricado por Lotus, en lugar del tradicional 4 cilindros 2.2 litros que hasta ahora recibía el Esprit. El V8 rompe la tradición de los mínimos 4 cilindros y a partir de este momento sustituirá a los S4, S4S y Sport 300.

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Lotus Esprit V8

Con sus nuevos 355Cv era ahora capaz de alcanzar los 288Km/h y llegar a los 100 en 4,9 segundos, aunque estas cifras quedaban muy por debajo de su verdadero potencial de prestaciones. El V8 (motor 918) podría haber alcanzado los 500Cv, pero se “redujo” su potencia ya que la delicada transmisión ONU-Renault1 no parecía ser capaz de aguantar tanta fuerza de empuje.

Esprit Sport 350 (1999)

Era presentado en el Motor Show de Birmingham del 98. Sólo se fabricaron 50 unidades y tenía una potencia de 350CV con un peso de 1300 kg. Estaba enfocado, al igual que el Sport 300, a la competición. Visible era su gran alerón trasero que sustituía al integrado en el modelo S4. Podía acelerar de 0 a 100 en 4.3 segundos.

Lotus Esprit 350 sport

Lotus Esprit 350 sport

Los V8 siguieron acompañando a los Esprit y así encontramos versiones como el V8 GT, V8 SE o la gama 30 aniversario que conmemoraba su propia aparición.

Lotus Esprit V8

Lotus Esprit V8

Hata el 2004 en el que cesó su producción definitivamente, al menos hasta día de hoy que se sepa.

Esprit 2010

En 2010 volvía a aparecer el nombre de Esprit asociado a un nuevo modelo sobre la alfombra de un Motor Show. Esta vez era en París y se presentaba una versión totalmente nueva del clásico. Se aseguró que estaría en el mercado ya en este 2013 y todos nos frotamos las manos con el anuncio.

Lotus Esprit 2010 Paris

Lotus Esprit 2010 Paris

Lo trabajado del diseño ya intuía que las líneas no sufrirían alteraciones significativas y por tanto deberíamos estar a las puertas de verlo rodar definitivamente. En este sentido, las noticias y las pocas imágenes oficiales al respecto corroboran el parecido al Concept Car del 2010. Tendrá un largo de 4,5 metros , 1,95 metros de anchura y tan solo 1,25 metros de altura, con un peso de 1495kg, por lo que a simple vista ya podemos decir que seguirá en la línea deportiva de sus ancestros. Irá equipado con luces led y un sistema de escape doble situado en el centro.

Donde se han sucedido los rumores con las noticias es a cerca del motor que puede o podría llevar … En el salón de París lucía un motor Toyota V8 de 5 litros que montaba el Lexus IS-F con 620 CV. De todas formas, a tenor de la estrategia de Lotus al equipar a los Elise y Exige con motores Toyota, ésta podría haber sido una opción.

La escalada de rumores decía que traería un motor 4.4 V8 de BMW y luego un 5.7 V8 de 570cv, para posteriormente especularse con diferentes motorizaciones que la propia casa Lotus podría estar desarrollando para dotar a su nuevo proyecto. Para terminar con el culebrón (que equivocados estaban), se desvelaba que el motor es efectivamente un V8 de proceso propio que irá dispuesto en posición central trasera. Pero lo interesante es que utiliza un sistema híbrido con un bloque eléctrico que aumenta la potencia en aproximadamente 100CV a modo de KERS –sistema que también incorporarán los próximos superdeportitos de Ferrari y Mclaren-.

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Parece que está ya todo listo y dispuesto, el coche terminado y las líneas de producción… bueno, en realidad ese es el pequeño escollo con el que se encuentra Lotus. La precariedad económica ha sido un clásico en la vida de la compañía y ahora parece volver a asomarse al borde del abismo. De momento se han cancelado el resto de proyectos de la empresa, lo que es interpretado por unos como la bancarrota y por otros como una forma de poner toda la carne en el asador con el ambicioso e ilusionante Esprit.

Sinceramente extrañaría que a estas alturas se cancelase el proyecto, pero también es cierto que la situación actual no invita al optimismo y aunque el compromiso de Lotus está con el Esprit, hay factores que pueden estar ya fuera de su control y la convulsa situación que se vive en el seno de la compañía no aclara mucho el panorama.

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